A brief history of the samurai: What you need to know in 2024

Utilizado para referirse a los bushi o guerreros aristocráticos, los samuráis japoneses eran guerreros del Japón premoderno o feudal. Más tarde, el término samurái se aplicó a todas las clases de guerreros del país. Los samuráis ascendieron al poder en el siglo XII y dirigieron el gobierno y la sociedad hasta la Restauración Meiji. Esto y mucho más se explicará a medida que recorramos la historia de los samuráis en este artículo.

Conocer a los samuráis

Los bushi o samuráis eran guerreros del periodo feudal japonés, que formaban la casta social más alta del país durante el periodo Edo, antes de la Restauración Meiji. Los samuráis eran expertos en equitación, tiro con arco y esgrima. Utilizaban armas como lanzas, pistolas, arcos y flechas, además de espadas, que eran también su principal símbolo.

No cabe duda de que estos guerreros eran hábiles espadachines. Dependiendo de la situación de combate y la estrategia militar, los samurái utilizaban una espada concreta, cada una con una curvatura, longitud de hoja y diseño específicos.

La espada samurái era un arma muy eficaz y servía como símbolo de riqueza y estatus social para cada guerrero.

También se considera el "alma del guerrero", en contraste con los asesinos y ninjas del Japón feudal, que consideraban que el "ninjatō", un sable corto de hoja recta, empuñadura cuadrada y longitud inferior a 60 centímetros, no era más que una herramienta o arma.

La fabricación de espadas samurái era una obra de arte superior, y una de las espadas samurái más apreciadas es la Katana, el sable largo samurái más popular.

La Katana, una espada de un solo filo con hoja curva, tiene una curvatura menos pronunciada que la Tachi, otra espada samurái. Los guerreros samurái llevaban una en su cinturón obi, con el filo hacia arriba, para poder desenvainarla rápidamente al acuchillar.

Las katanas servían como símbolo del rango samurái, además de utilizarse como armas. A los que no pertenecían a la clase samurái no se les permitía llevar una katana, que acabó sustituyendo al Tachi durante las eras sintoísta y shinshintoísta.

Otras espadas samurái son la Koshigatana, la Kodachi, la Odachi (Nodachi), la Nagamaki, la Uchigatana, la Wakizashi, la Daisho y la Tanto.

Los samuráis eran siervos de los señores de la guerra locales llamados daimyo, de las palabras japonesas "dai" (grande o grandioso) y "myo" (nombre), que se traducen como gran/nombre. Sin embargo, en el Japón feudal, "myo" puede traducirse como "título de propiedad". Así, daimyo se traduce como "propietario de un gran terreno".

Los daimyo eran vasallos del shogun y grandes terratenientes que contrataban guerreros samurái para vigilar y proteger a sus familias y tierras. Cuando la situación lo requería, los samurái luchaban por su daimyo y protegían sus tierras.

Como sirvientes del daimyo, los samurái apoyaban la autoridad del shogun, que les otorgaba más poder que el emperador o el mikado.

Los samuráis vivían según el "Camino del Guerrero", el código ético del bushido. Se trata de un código ético que hace hincapié en la importancia de las artes marciales, el honor y la lealtad, y remite a la filosofía original de que no debían temer a la muerte y debían morir con valentía.

La vida de los samuráis se rige por siete principios: honor (meiyo), lealtad (chūgi), rectitud (gi), honradez (sei), respeto (rei), coherencia (makoto) y valor (yū). Los samuráis creen que la justicia es su virtud más importante, por lo que no atacan a nadie, ni siquiera a un enemigo, sin una buena razón.

Siguiendo el camino del guerrero, tampoco consideran que la vida sea vida si se vive sin honor. Por eso, si cometen un error, deben preservar el honor de su nombre suicidándose.

El incidente de Akō, también conocido como Akō jiken o vendetta de Akō (31 de enero de 1703), es un ejemplo de ello: 47 samuráis fueron acusados de Seppuku por vengar la muerte de su maestro. Este acontecimiento histórico se ha convertido desde entonces en uno de los incidentes de vendetta más legendarios de Japón.

Los samuráis aceptan que morirán en la guerra y que la muerte puede llegar rápidamente, como la vida gloriosa pero fugaz de un sakura.

El "camino del guerrero" confuciano hace hincapié en la lealtad a un maestro y la práctica de un comportamiento ético. La mayoría de los samuráis también estaban influidos por los principios y enseñanzas del budismo zen.

Periodo Samurai (1185-1868)

brief samurai history

Alt-text: Un guerrero samurai en traje de batalla. Imagen de la Wellcome Library en History Hit.

1185-1333 (Gobierno de Kamakura)

Los administradores guerreros sustituyeron al gobierno de la corte cuando el gobierno de Heian prestó poca atención a las provincias, gestionando vastas tierras de cultivo de arroz alrededor de la actual Tokio, en la parte oriental de Japón.

La familia Minamoto formó el nuevo gobierno (shogunato de Kamakura), una dictadura militar, en 1185. Más tarde, en 1192, Minamoto Yoritomo obtuvo el título de "shogun" por asumir el control militar de la nación.

Aunque el gobierno de Yoritomo seguía las leyes del gobierno de Heian, los samuráis que lo dirigían mantenían la paz y el orden en todo el país.

El gobierno dependía de la fuerza de los samuráis. Nadie podía llamarse samurái sin la aprobación de Yoritomo. Más tarde, los samurái crecieron en poder, tomando el control de las tierras pertenecientes a los aristócratas y debilitando aún más el gobierno de Heian. Al final, fueron los guerreros feudales quienes gobernaron y desarrollaron el derecho japonés.

Más tarde, China introdujo en Japón el budismo zen, según el cual todos los seres humanos ya están iluminados, pero deben descubrirlo por sí mismos. Esta escuela budista hace hincapié en la meditación como medio para despertar la sabiduría, la compasión y la naturaleza de cada individuo. Por tanto, la meditación se practica para alcanzar la iluminación.

Muchos samuráis se sintieron atraídos por las enseñanzas y principios del budismo zen, que les proporcionó una base filosófica para su código de conducta.

Durante el reinado de Kamakura, la espada del samurái también adquirió cada vez más importancia, y se creía que era la encarnación del alma del guerrero. Cada parte de una espada, incluidas sus incrustaciones de oro y plata, se consideraba una obra de arte.

1336-1573 (Gobierno de Ashikaga)

El shogunato de Kamakura se debilitó a finales del siglo XIII como consecuencia de las dificultades encontradas para derrotar a los invasores mongoles.

Más tarde, Ashikaga Takauji lideró una rebelión que provocó la caída del gobierno de Kamakura. Hacia 1336, se estableció el shogunato Ashikaga, también conocido como shogunato Muromachi (Muromachi bakufu).

El nuevo gobierno, considerado más fuerte que el de Kamakura, tenía su sede en Kioto y estaba dirigido por el clan Ashikaga. Fue el segundo shogunato que ejerció el control directo sobre una gran parte del país. Sin embargo, fue un shogunato más débil que el que le siguió, el de los Tokugawa.

Japón se sumió en el caos durante los dos siglos siguientes debido a los enfrentamientos entre clanes territoriales. El fuerte dominio de los Ashikaga se vio pronto interrumpido, sobre todo tras la Guerra Onin de 1467-1477, cuando el país carecía de autoridad central y los shogunes eran casi impotentes. Tras esta guerra, los terratenientes locales y sus guerreros o samuráis se comprometieron a mantener la paz y el orden.

A pesar de la agitación política, el shogunato Ashikaga continuó expandiéndose y se considera la edad de oro del arte japonés, con el budismo zen influyendo en la cultura samurái. La pintura y el teatro también se desarrollaron durante este periodo.

El shogunato no llegó a controlar tantas provincias como el anterior. Los terratenientes provinciales seguían gobernando el campo alrededor de Kioto, pero a menudo se enzarzaban en guerras por reivindicaciones territoriales.

Estos barones establecieron gobiernos burocráticos, intentando someter a cada provincia al dominio militar. En esta época, el shogun que representaba al gobierno central era débil y los gobiernos locales estaban más desarrollados.

1600-1868 (Gobierno Tokugawa)

samurai in Japan history

Alt-text: Dos guerreros samurái. Imagen de Ryotaro Horiuchi en National Geographic.

En 1615, el periodo de la nación en guerra (el Sengoku-Jidai) llegó a su fin. La unificación del país bajo Tokugawa Ieyasu allanó el camino hacia la paz y la prosperidad.

Los samuráis empezaron a gobernar el país por medios civiles en lugar de por la fuerza militar. También se les ordenó entrenarse en las armas y aprender confucianismo después de que Ieyasu dictara órdenes para las casas militares.

Aunque los principios del bushido varían según las influencias confucianas y budistas, el espíritu guerrero del camino del guerrero permanece, como la ausencia de miedo a la muerte y el énfasis en las habilidades militares. También se centra en principios como la amabilidad, la frugalidad y el cuidado de los ancianos y los miembros de la familia.


Los samuráis se convirtieron en burócratas durante este periodo de paz. Algunos de ellos también se dedicaron a los negocios, sin dejar de ser combatientes o guerreros.

En 1588, la espada se reservó a los samuráis, distinguiéndolos aún más de la clase campesina. En aquella época, también llevaban dos sables (hombres de dos sables), el sable corto y el sable largo, que representaban privilegios en la sociedad.

Sin embargo, bajo el gobierno Tokugawa, el bienestar material de la mayoría de los samuráis se deterioró. Anteriormente, habían recibido asignaciones fijas de los terratenientes, pero estas asignaciones se redujeron, dejando frustrados a muchos samuráis de rango inferior.

El fin del feudalismo en Japón: el periodo Meiji (1868–1912)

Debido a los disturbios campesinos, la estabilidad del régimen Tokugawa se deterioró a mediados del siglo XIX, al mismo tiempo que se producía la incursión de las fuerzas occidentales en el país.

Con el objetivo de conseguir que el país abriera sus fronteras al comercio internacional, las potencias occidentales lideradas por el comodoro Matthew C. Perry provocaron el colapso del régimen Tokugawa.

Japón y Estados Unidos firmaron un tratado comercial en 1858, y más tarde con otros países como Rusia, Francia, Gran Bretaña y Holanda. Sin embargo, no todo el mundo vio con buenos ojos la apertura de las fronteras de Japón al comercio y la inversión internacionales. Por ello surgió la resistencia al shogunato, sobre todo entre los samuráis, que empezaron a reclamar la restauración del poder del emperador.

En 1868, Choshu y Satsuma unieron sus fuerzas para derrocar a los Tokugawa y restaurar el régimen imperial (llamado así en honor del emperador Meiji).


La Restauración Meiji fue una revolución política que tuvo lugar en 1868 y provocó el colapso del régimen militar. Esta revolución puso fin al periodo Edo o Tokugawa, que reinó de 1603 a 1867. La revolución de 1868 también devolvió a Japón al reinado del emperador Meiji o Mutsuhito.

En 1871, el feudalismo llegó a su fin en Japón. A partir de entonces, sólo los miembros de las fuerzas armadas nacionales podían llevar espadas. Los subsidios de los samuráis también se convirtieron en bonos del Estado. Durante la década de 1870, las rebeliones samurai fueron sofocadas por el ejército nacional.

history of the samurai

Alt-text: Un samurai preparado para golpear con una katana. Imagen del Museo J. Paul Getty en Encyclopedia Brittanica.

Reflexiones finales

Aunque los samuráis ya no tienen estatus oficial en el Japón moderno, sus descendientes siguen gozando de gran estima en el país. La rica historia y los principios de estos guerreros inspiran a mucha gente, y su legado perdura.

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